Bloquée par la justice américaine, la fusion entre deux géants de l’édition définitivement enterrée

Le logo Penguin au dos des livres affichés sur une étagère de la librairie Book Passage le 2 novembre 2021 à Corte Madera, en Californie.
Le logo Penguin au dos des livres exposés sur une étagère de la librairie Book Passage le 2 novembre 2021 à Corte Madera, Californie (JUSTIN SULLIVAN/GETTY IMAGES NORTH AMERICA/AFP)

Le groupe de médias américain Paramount Global s’est retiré de la vente de sa maison d’édition Simon & Schuster à son partenaire Penguin Random House, quelques semaines après qu’une décision de justice a bloqué une fusion entre les deux géants au nom du droit de la concurrence.

Le projet, qui avait un investissement de 2,18 milliards de dollars, avait été annoncé en novembre 2020 et aurait réuni deux des cinq plus grands éditeurs américains.

Mais le département américain de la Justice, qui depuis la prise de fonction de Joe Biden promeut la lutte contre les pratiques anticoncurrentielles, a rejeté la fusion et fait appel un an plus tard.

Ensemble, les deux sociétés pourraient réduire le nombre de livres publiés et réduire les honoraires versés aux auteurs, ont déclaré des responsables.

Un juge a statué en sa faveur fin octobre, estimant que le gouvernement avait présenté des preuves que l’achat proposé “affaiblirait considérablement la concurrence” sur le marché le plus vendu des droits du livre.

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“Suite à cette décision (…), Paramount a résilié le contrat d’achat conformément aux conditions applicables”, a indiqué le groupe dans un communiqué remis lundi aux autorités américaines sur les marchés financiers (SEC).

Les Penguins doivent maintenant lui verser 200 millions de dollars.

Lagardère intéressée

Sa maison mère, l’allemand Bertelsmann, a déclaré lundi que, contrairement à ce qu’elle avait précédemment annoncé, elle ne ferait pas appel de la décision du tribunal.

Avec 10 000 employés dans le monde et environ 15 000 livres publiés chaque année, Penguin domine le marché de l’édition aux États-Unis.

Même sans la fusion avec Simon & Schuster, Penguin “poursuivra sa croissance significative dans les années à venir, à travers ses opérations et ses acquisitions”, a assuré Bertelsmann dans un communiqué.

“La vente de livres fait partie de l’identité de Bertelsmann depuis 187 ans, et cela ne changera pas”, a déclaré son PDG, Thomas Rabe, affirmant qu’il souhaite une croissance annuelle de 5 à 10% pour la maison d’édition.

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Le groupe a publié en 2020 le premier volume des mémoires de l’ancien président des États-Unis Barack Obama, “The Promised Land”, et de son épouse, Michelle Obama, en 2018, qui a dépassé le million d’exemplaires.

Il prévoit également de publier un mémoire du prince Harry de Grande-Bretagne au début de 2023.

Paramount, de son côté, semble prête à vendre Simon & Schuster, une société américaine qui souligne dans son message à la SEC que la maison d’édition ne représente pas un atout précieux pour elle et ne correspond pas à sa stratégie globale.

Elle publie environ 2 000 livres par an, elle a ses auteurs les plus vendus dans le monde comme l’auteur Stephen King ou le journaliste Bob Woodward.

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Le groupe français Lagardère, propriétaire d’Hachette Livre, a indiqué fin octobre qu’il demanderait à acquérir Simon & Schuster si la dernière vente au géant allemand Bertelsmann échouait.

“Si Simon & Schuster était revendu par Paramount, nous serions intéressés”, a déclaré Arnaud Lagardère, PDG du groupe qui porte son nom, lors de la conférence.

Après la vente de la maison en 2020, son activité a été fortement fragilisée par la crise du Covid-19.

Désormais, “nous sommes prêts à concourir (…) Et nous savons que Vivendi est avec nous quoi qu’il arrive”, a confirmé Arnaud Lagardère.

Lagardère, dont la fusion avec le géant français des médias Vivendi est étudiée jusqu’au 30 novembre par les autorités européennes de la concurrence, pourrait même être en danger avant de recevoir le feu vert de Bruxelles, a indiqué le dirigeant.

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