Coupe du monde – Le Canada, une surprise programmée par John Herdman

« Nous allons nous qualifier pour la Coupe du monde au Qatar et poser les bases de 2026 ». Lorsque l’entraîneur anglais du Canada, John Herdman, a tracé cette ligne, ils n’étaient pas nécessairement suffisants pour partager sa conviction. Un doute suscité par une histoire presque aussi blanche que l’Ontario l’hiver, avec une seule participation à la Coupe du monde, en 1986.

Au moment de la déclaration de Herdman, datée de février 2019, le spectacle n’était pas excitant non plus. Alphonso Davies venait d’être transféré au Bayern Munich, notamment dans l’indifférence, et Jonathan David, l’autre fusée nationale, venait de commencer à se faire remarquer en Belgique sous le maillot de La Gantoise. Autrement dit, il fallait aimer les paris risqués pour miser sur la présence du Canada au Qatar. Et plus encore, sur une qualification dans un fauteuil, à la veille de la fin des playoffs, en tant que leader de la zone, loin devant les Etats-Unis et le Mexique, les deux têtes historiques de la Concacaf.

Mais John Herdman avait un plan. Et l’Association canadienne de soccer était prête à lui donner les pleins pouvoirs. Il faut dire que sa méthode est bien connue des dirigeants nord-américains : la native de Consett, dans le nord-est de l’Angleterre, avait mené pendant sept ans la sélection féminine à la feuille d’érable. En 2011, il avait hérité d’une équipe en crise, qui venait de prendre une claque en pleine Coupe du monde (trois défaites). Deux médailles de bronze olympiques (2012, 2016) ponctueront son mandat.

Le Canada en Qatar

Crédit : AFP

C’était un gros défi pour ce passionné de neurosciences, surtout depuis son passage en Nouvelle-Zélande. En Océanie, où il avait également été entraîneur de l’équipe féminine, il avait alors intégré dans son staff la psychiatre Ceri Evans, experte en gestion du poids, qui avait auparavant travaillé avec les All Blacks. Mais entre remettre une équipe avec quelques références au plus haut niveau, comme les femmes, sur le droit chemin du succès, et inventer un avenir pour un abonné à un rôle de fleuret, le défi était tout autre. Le plan du sélectionneur anglais prévoyait cependant le partage de ressources spécifiques entre les deux sélections : départements médicaux, scientifiques et d’analyse des données.

Tout pour l’esprit

La méthode Herdman ? Renforcer l’esprit de ses joueurs serait son principal soutien. Grand psychologue, l’Anglais de 47 ans sait aborder chaque élément et a su les convaincre qu’une belle aventure collective ne tenait qu’à eux. Et les barrières sont tombées. L’un après l’autre.

En octobre 2019, alors que la sélection remporte les feuilles d’érable pour la première fois en 34 ans contre les États-Unis, un premier signal est donné. Ce n’était qu’un match de Ligue des Nations, mais ça annonçait la suite, avec une nouvelle victoire en barrages, en janvier dernier, toujours sur le même score (2-0), et cette fois, sans Alphonso Davies (forfait) .

Placé en zone Concacaf depuis dix ans, Herdman a aussi su préparer mentalement ses joueurs aux dangereux périples en Amérique centrale, entre chaleur étouffante et accueil hostile. Gagner face à face au Salvador et au Honduras en début d’année – 2-0 à chaque fois – n’est peut-être pas aussi prestigieux que de battre les États-Unis au Mexique, mais qui connaît la zone et ses dangers ? un autre témoin du jalon atteint par les Canucks.

Bouvier lors du match contre la Belgique

Crédit : Getty Images

Pourtant, si Herdman insiste sur la préparation mentale – il peut faire des sessions vidéo d’après-match axées sur les attitudes de ses joueurs plutôt que sur leurs performances technico-tactiques, comme il l’a expliqué à The Athletic – il a également su construire un projet de jeu efficace. Une défense hermétique (seulement sept buts encaissés en quatorze journées) et des éléments comme Davies (aligné dans un rôle offensif) et David, taillés pour le match de transition, qui ont fait mal au dos des défenses adverses.

Une contribution non négligeable a également été apportée par Cyle Larin (Besiktas), meilleur buteur des barrages (6 buts). “Une chose qui distingue le Canada de la plupart des autres équipes de notre groupe est la qualité de ses attaquants, qui n’ont pas besoin de beaucoup d’occasions pour marquer”, a déclaré l’entraîneur américain Gregg Berhalter. Mais Davies et David ne sont pas seuls.

Le Canada ne manquait de rien

Pour les accompagner, Herdman a également consacré une bonne partie de son énergie dans les coulisses, à tout faire pour qu’aucun élément talentueux possédant un passeport canadien n’échappe à la sélection. Une politique pas nouvelle, mais à fond sous le mandat anglais, alors que les Canucks ont notamment pu laisser filer par le passé devant le Bayern Munich et Manchester United, Owen Hargreaves, né à Calgary, mais qui n’a défendu que le maillot des Three Lions. . Le modeste ancien entraîneur du centre de formation de Sunderland – sa seule expérience notable avant d’opter pour l’exil en Nouvelle-Zélande puis au Canada – a notamment attiré les Portugais Stephen Eustáquio (FC Porto) et Ricardo Ferreira. Ce dernier, qui avait disputé un match amical avec le Portugal en 2017, a eu son transfert international début 2021, à 28 ans.

Alphonso Davies lors du match entre la Belgique et le Canada en Coupe du monde

1 crédit

On peut également citer le cas de Cristián Gutiérrez, né au Canada, élevé au Chili, qui avait porté le maillot U20 du pays andin, avant de choisir la tunique unifoliée fin 2020. D’autres binationaux ont succombé à l’appel du en plein air, comme l’Anglais David Witherspoon, le Hollandais Frank Sturing ou le Roumain Theo Corbeanu. Le premier évolue en Ecosse (St Johnstone FC), le second en Autriche (SV Horn) et le troisième dans les Dons de Milton Keynes (League One). Le fait que les CV ne soient pas excitants, mais qu’ils aient été sélectionnés témoigne de la nouvelle capacité du Canada à faire tout son possible pour réussir. Même si cela signifie utiliser des méthodes erronées. En novembre dernier, la réception du Mexique était donc organisée dans le froid polaire d’Edmonton, alors que le Canada joue habituellement à Toronto. Résultat : une victoire (2-1) face au Tri figé par les presque -20 degrés ressentis.

Cette victoire contre l’abonné en huitièmes de finale de la Coupe du monde était une preuve supplémentaire que John Herdman “a réussi à faire croire à ses joueurs qu’ils faisaient partie de l’élite”, comme l’écrit le média canadien, RDS. Il a également réussi à créer un véritable élan populaire derrière une sélection qui vivait autrefois selon une certaine discrétion médiatique et joue désormais ses jeux à guichets fermés. Pour que cette campagne soit parfaite, il a raté une victoire finale face au Panama (0-1), qui aurait placé le Canada dans le troisième chapeau. Fidèle à lui-même, John Herdman a préféré être positif : “On va dormir sur les deux oreilles et on ira au Qatar en tant qu’équipe n°1 de la Concacaf.” Autrement dit : trente-six ans après sa seule participation à la Coupe du monde, le Canada n’est pas venu rattraper son retard. Il l’a prouvé contre la Belgique.

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