Des scientifiques réactivent un “virus zombie” vieux de 48.500 ans et enfermé dans le permafrost

La fonte du pergélisol risque de libérer des virus très anciens, parfois encore infectieux. Une étude publiée précédemment met en garde contre une “menace potentielle pour la sécurité publique”.

Les conséquences du réchauffement climatique s’accumulent. Outre la montée des eaux, la multiplication des incendies de forêt ou l’interruption de la production agricole, il existe un danger de libération du « virus zombie ». C’est la conclusion d’une étude précédemment publiée (qui n’est donc pas encore évaluée par des pairs) le 10 novembre.

Dirigée par le microbiologiste CNRS Jean-Marie Alempica, une équipe de scientifiques a étudié 13 virus présents dans le pergélisol sibérien. Selon l’étude, “un quart de l’hémisphère nord est recouvert de permafrost” : ce sol gelé est appelé permafrost ou pergélisol. Par exemple, il couvre de grandes parties du Canada, de la Sibérie et de l’Alaska.

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Risque d’un virus inconnu

Les scientifiques ont découvert qu’au moins un reste infectieux même après avoir passé 48 500 ans dans le gel. Cependant, le réchauffement climatique provoque la fonte du pergélisol, et cela a déjà commencé, selon l’ONU. La décongélation pourrait donc entraîner la libération de virus encore infectieux.

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“Heureusement, nous pouvons raisonnablement espérer qu’une épidémie causée par une bactérie pathogène préhistorique réactivée puisse être rapidement contrôlée par les antibiotiques modernes à notre disposition”, écrivent les auteurs de l’étude.

Mais “la situation serait bien plus catastrophique dans le cas de maladies végétales, animales ou humaines causées par la résurgence d’un vieux virus inconnu”, ont-ils ajouté.

“Menace pour la santé publique”

L’étude souligne qu’il est encore impossible d’estimer combien de temps ces virus pourraient rester infectieux “une fois exposés aux conditions extérieures (lumière UV, oxygène, chaleur)” et quelle serait la probabilité “qu’entre-temps ils rencontrent et infectent un hôte approprié”.

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Les scientifiques préviennent toutefois que “le risque ne peut qu’augmenter dans le contexte du réchauffement climatique, car la fonte du pergélisol continuera de s’accélérer et de plus en plus de personnes habiteront l’Arctique à la lumière des entreprises industrielles”.

Dès lors, ils estiment qu’il serait donc erroné de penser que les “virus zombies” ne constituent pas une “menace pour la santé publique”.

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