Guerre en Ukraine : MQ-9 Reaper, que sont ces drones “poids lourds” pouvant emporter jusqu’à 1,3 tonne de munitions que les États-Unis pourraient livrer à l’Ukraine ?

Un responsable américain encourage la possibilité de livrer des drones de grande capacité aux forces armées ukrainiennes.

Le 2 novembre, plusieurs médias évoquaient la livraison prochaine à l’Ukraine de drones américains MQ-9 de grande capacité, rapporte Air & Cosmos, un site francophone d’information aéronautique et spatiale.

“Nous ne voulons pas saper les grands avantages fournis par la famille d’avions MQ-9 en révélant trop d’informations au public. General Atomics reste déterminé à soutenir la défense des alliés et partenaires en Europe de l’Est, y compris aujourd’hui en fournissant ces informations essentielles. capacités aux forces armées ukrainiennes”, a annoncé un porte-parole de General Atomics Aeronautical Systems, le fabricant de ces appareils, à la presse Janes (qui se présente comme “L’organisation mondiale de confiance pour le renseignement de défense open source”).

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“Le moissonneur”

Véritables drones, ces avions sont surnommés moissonneuse (mower en anglais, allégorie de la mort) sont des drones « poids lourds » qui dépassent les deux tonnes à vide et plus de quatre à pleine charge. D’un coût unitaire compris entre 13 et 16 millions de dollars, ils ont une autonomie de plus de 1 800 kilomètres. Avec deux réservoirs de carburant supplémentaires de 450 kg de carburant chacun et 450 kg d’armes, un tel appareil peut voler pendant des heures 42. La moissonneuse MQ-9 a une longueur de mètres 11 avec une envergure de mètres 20 et peut atteindre une vitesse de 480 km/h en course à pied.

Comparé au véhicule aérien sans pilote turc Bayraktar TB2 qui transporte 150 kg de munitions, le MQ-9A Reaper peut transporter jusqu’à plus de 1 300 kg d’armes internes.

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Changement doctrinal ?

La déclaration de ce responsable de General Atomic Space Systems est à prendre avec prudence. Le 17 juin, la Defense Technology Security Administration (DTSA) américaine a suspendu le processus de livraison des drones MQ-1C Gray Eagle, les prédécesseurs du MQ-9, à l’Ukraine, rappelle Air & Cosmos. L’administration de la défense des États-Unis a estimé qu’en cas d’accident de l’un de ces engins derrière les lignes ennemies, les technologies de pointe qu’ils développeront pourraient tomber entre les mains de la Russie.

Cependant, le fait même que le concept de la fourniture de telles armes à l’Ukraine soit désormais exprimé publiquement par un responsable de General Atomics Aeronautical Systems semble être le début d’un changement de doctrine à Washington sur ces drones de grande puissance.

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Trois variantes

Les drones MQ-9 se déclinent principalement en trois versions appelées MALE pour Medium Long Endurance (longueur moyenne, longue endurance) :

  • MQ-9A Reaper : ni plus ni moins qu’un MQ-1 Predator amélioré, plus puissant, meilleure capacité de charge utile, etc. Peut tirer notamment des bombes à guidage laser ou des missiles antichar AGM-114 Hellfire. Il peut également fournir ses “yeux” aux soldats au sol, grâce à ses capteurs électroniques.
  • MQ-9B, en deux versions mineures :
    – MQ-9B SkyGuardian ; version améliorée du MQ-9A, pour les missions au sol (reconnaissance et surveillance aériennes ISR, soutien des troupes au sol)
    – SeaGuardian MQ-9B ; version améliorée du MQ-9A pour les missions maritimes (avec radar de recherche de surface à 360°, missions ISR, anti-sous-marin et anti-terre, guerre des mines).

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