Kidane Zekarias Habtemariam, « l’un des passeurs de migrants les plus cruels au monde », a été arrêté au Soudan

Kidane Zekarias Habtemariam.

Pour les migrants est-africains, le début d’année a apporté une rare bonne nouvelle : l’arrestation du célèbre homme d’affaires érythréen Kidane Zekarias Habtemariam, le 5 janvier à Khartoum, au Soudan, lors d’une opération de police internationale menée par les Emirats arabes unis et Interpol. L’homme est “l’un des trafiquants les plus brutaux au monde”selon la police des Pays-Bas, où il figurait sur la liste des criminels les plus recherchés.

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Au sein de son vaste réseau, qui s’étendait de la Somalie à la Libye et qui voyait passer chaque année des milliers de jeunes Éthiopiens, Érythréens et Somaliens à travers l’Europe, « Kidane » a causé une vie d’enfer aux candidats à l’expulsion : torture, viol, brutalisation de jeunes migrants en pour leur extorquer de l’argent. d’eux. “C’est un démon”dit de lui Meron Estefanos, un défenseur des droits des immigrés érythréens.

Reconnu dans les rues d’Addis-Abeba par un migrant qu’il avait lui-même torturé, Kidane a été arrêté une première fois en Éthiopie en 2020. Accusé de trafic d’êtres humains, il a réussi à s’évader d’un tribunal fédéral d’Addis-Abeba un an plus tard. Avec la collaboration des policiers, il s’était changé dans les toilettes du tribunal avant de quitter le bâtiment incognito. Plusieurs mois plus tard, l’Éthiopie le condamnera par contumace à la réclusion à perpétuité.

Rémunération excessive

Pendant deux ans, alors même qu’il était en fuite, l’homme d’affaires a poursuivi son trafic presque silencieusement sur les routes de contrebande qui relient les déserts du Soudan et de la Libye. “Il a passé la saison de la contrebande, d’avril à septembre, en Libyeexplique Meron Estefanos. Le reste du temps, il faisait des affaires aux Émirats arabes unis”, a-t-il ajouté. quand il était résident. Kidane Zekarias, 39 ans, a fait l’objet de deux notices rouges d’Interpol – la plus haute priorité de la police internationale. Dans son vaste réseau de fraude, il a utilisé les Émirats comme plaque tournante, extorquant d’énormes rançons aux familles de migrants sur des comptes bancaires locaux. La justice émiratie l’inculpe spécifiquement pour des actes de détournement de fonds.

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Les Pays-Bas, quant à eux, ont exigé son retour à la traite des êtres humains entre l’Afrique et l’Europe. “Son arrestation est une grande victoire pour la justice néerlandaise et internationale, le genre de succès que nous attendions depuis des années”, assure anonymement un membre du bureau du procureur général néerlandais, qui se prononce actuellement sur le cas d’un de ses partenaires. Parce que le cas de Welid” (de son vrai nom Tewelde Goitom), un autre trafiquant érythréen, vient de débuter devant le tribunal de Zwolle, une ville située à 80 kilomètres à l’est d’Amsterdam. L’homme est accusé de participation à une organisation criminelle, de trafic d’êtres humains, d’enlèvement, d’extorsion et d’abus, notamment sexuels..

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Dans le désert libyen, les deux hommes ont longtemps fait régner la terreur. Dans leur base de Bani Walid, au sud de Misrata, Welid et Kidane ont enfermé des migrants qui avaient traversé la Méditerranée pour voler leurs familles. “Kidane était à la tête d’un camp en Libye où transitent des milliers de migrants. Beaucoup ne vivent pas.” a déclaré la police néerlandaise. Plaque tournante du trafic de migrants ces dernières années, le camp de Bani Walid a parfois été surnommé “ville morte” à cause du nombre de candidats exilés qui y sont morts sous la férule des contrebandiers.

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Selam* y est resté deux ans, en 2017 et 2018. “Enfer sur Terre”, raconte-t-il par téléphone depuis les États-Unis, où il a obtenu le statut de réfugié. A 15 ans, le jeune homme voulait échapper au service militaire, obligatoire en Erythrée. A Asmara, sa famille verse alors 6 000 dollars contre une promesse de rejoindre la côte sicilienne. Mais une fois en Libye, le chemin du jeune Selam croise celui de Kidane, son futur bourreau, qui demandera à ses proches 7 000 dollars supplémentaires pour la traversée. “Je lui ai dit que je ne pouvais pas payer, que ma mère était morte, tout l’argent de la famille était parti pour les funérailles et il m’a répondu : “Si tu ne paies pas, tu rejoindras bientôt”. il se souvient.

“Une hyène qui s’excite à la vue du sang”

Esclave sexuelle danoise pendant six mois, Selam subit toujours une chirurgie réparatrice aux États-Unis. « Il nous violait tous les jours, il nous torturait et posait systématiquement ses cigarettes sur notre peau. » L’homme a fait preuve d’une brutalité implacable, enregistrant la torture sur son téléphone pour terroriser la famille et leur extorquer une rançon. “C’est un animal, une hyène qui s’excite à la vue du sang”dit Salam.

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Ce type de trafic d’êtres humains en provenance de la Corne de l’Afrique a fait l’objet d’un film documentaire, chevauchée sauvage (Prix Albert-Londres 2015), décrivant le sort de jeunes candidats remis entre les mains de passeurs prêts à tout pour les libérer. Kidane, Welid et le réseau de contrebande érythréen ont profité de l’effondrement de la Libye après que Kadhafi y ait établi sa plate-forme. “Il existe aujourd’hui 20 centres de détention, officiels et non officiels, et des réseaux secrets de prisons qui seraient contrôlés par des milices armées. », assure Mohamed Auajjar, reporter de la mission d’enquête du Conseil des droits de l’homme des Nations unies en Libye. L’année dernière, Médecins sans frontières (MSF) estimait à 600 000 le nombre de migrants bloqués en Libye. Parmi eux, des dizaines de milliers sont originaires de la Corne de l’Afrique, où ils tentent d’échapper au service militaire en Erythrée ou à la menace des djihadistes de Chabab dans ce pays. Somalie.

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“L’arrestation de ces deux hommes envoie un signal fort aux hommes qui se croyaient intouchables”assure Meron Estefanos, espérant qu’ils mettront un “arrêter” trafic d’êtres humains en provenance d’Érythrée. En Libye, au contraire, le trafic profite de la sécheresse créée par la guerre civile. Depuis l’année dernière, de nouvelles voies de migration ont été ouvertes en Cyrénaïque.

*Le prénom a été modifié.

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