“Le départ en épi, une folie!”, on a feuilleté avec Gérard Holtz son livre retraçant les 100 ans des 24 Heures du Mans

Si on ne le voit plus commenter les JO, le Tour de France, Roland-Garros ou Dakar, Gérard Holtz n’est pas ébranlé du tout. A 76 ans ce printemps, loin du soleil des collines parisiennes, un journaliste emblématique de France Télévisions évoque l’underground. Bientôt, son émission intitulée “Vive le sport et ses petits secrets” reprendra. Il sera également sur scène le 17 mars au théâtre Georges Brassens de Saint-Laurent-du-Var. Près de la maison. En attendant, “NNH” – “Néo-Niçois Joyeux” -, comme il aime s’exprimer, a fini par reconnaître notre équipe de rédaction. L’occasion de lire un grand livre célébrant le 100e anniversaire des 24 Heures du Mans (10-11 juin 2023) signé par eux. Le premier signe !

Gérard, suivre le centenaire des 24 Heures du Mans en quatre pages sur 330 pages, combien de temps cela prend-il ?

C’est six mois de travail. Pas plus car Denis Bernard et Basile Davoine sont deux experts, des experts qui connaissent cette compétition sur le bout des doigts. I, avec un total de douze couvrant la cérémonie au micro de France Télévisions. Peut-être une douzaine, à partir de 1996. J’ai notamment couru sur la piste principale en tant que drapier. C’était un événement Pro-Am. J’ai partagé le volant d’une Lamborghini Diablo avec Gérard Larrousse. De plus, j’ai disputé cinq fois les 24 Heures du Mans en karting. J’ai aussi participé à la première édition des 24 Heures de Vélo, dans le domaine Bugatti, en équipe avec mes deux fils, Julien et Antoine.

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Depuis quand Gérard et Julien Holtz sont-ils co-auteurs de best-sellers sur l’histoire et l’actualité du sport ?

Tout a commencé en 2012. Avant la 100e édition de la Grande Boucle (en 2013, ndlr), les éditions Gründ ont pour vocation de créer ensemble les 100 histoires les plus célèbres du Tour de France. Ils tablaient sur 3000 exemplaires vendus. Les résultats ont été plus qu’il ne s’y attendait. Boîte! Depuis, nous publions un livre par an. C’est le onzième. Le prochain, consacré aux 200 ans du rugby, apparaîtra l’été prochain comme le début de la Coupe du monde.

Sur la ligne de départ derrière la double plateforme horlogère du Mans, quelle était l’intention des auteurs ?

Surtout, évitez les textes longs et l’ordre chronologique. Allez-y avec le titre. Et puis trouver un juste milieu produit, contenu, apparence, qui fonctionne pour satisfaire de nombreuses personnes comme les amateurs de sport automobile et d’endurance, les puristes.

Comment avez-vous réparti les tâches ?

Avec Denis Bernard, l’auteur de BD qui a réalisé sept albums relatant les meilleurs moments des 24 Heures du Mans, nous avons partagé photos et interviews. L’occasion d’évoquer les grandes figures que je connais comme Pescarolo, Ickx, Kristensen. Basile Davoine, concentré sur le changement de compétition, de méthode, de région. Et Julien sur toutes les choses étranges : petits secrets, statistiques, retour…

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Que retenez-vous de la première fois où vous avez vécu les 24 Heures du Mans ?

La première image qui me vient à l’esprit est une entrée hérissée. Très puissant, impressionnant, original. Très symbolique ! Nous consacrons à ce moment fort une double page illustrée d’une photo de Jacky Ickx qui traverse les voies en marchant pour protester et prendre le plus grand risque à ses yeux dans l’édition de 1969. J’ai tendance à être d’accord avec lui. Le démarreur à chevrons était fou!

La photo la plus forte que vous ayez jamais commentée ?

Le vol de la Mercedes CLR de l’Ecossais Peter Dumbreck qui fait trois boucles et atterrit dans la forêt à 50 mètres de la piste, en 1999. Samedi soir, vers 20h45, je venais de rentrer à l’antenne de l’émission Tout. Jeu. Nous avons immédiatement repris la réponse à l’accident avec un léger retard. Le pilote n’a pas été blessé. Un miracle.

Lorsqu’on lui demande de résumer les 24 Heures du Mans en deux ou trois mots…

Les deux premiers mots : passion et discipline. Ils sont partout. Pendant une semaine, de la riche ouverture des festivités au centre de la ville à la cérémonie du podium face aux flots humains, vous les rencontrez partout. Dans les camps où les fans anglais plantent une tente à côté de leur voiture de luxe. Dans le paddock, les tribunes, où les gens connaissent et aiment chaque pilote, chaque voiture. Et j’ajouterai un troisième mot : laboratoire. Malgré les critiques du sport automobile, cette course a toujours été une épreuve sur route. Combien de talent y a-t-il produit ? Freins à disque, phares halogènes, boîte semi-automatique, ABS, moteur hybride, etc., c’est bien…

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Qu’avez-vous appris en écrivant ce livre ?

Plusieurs choses. Car je ne connais pas autant les 24 Heures du Mans que Jean-Paul Ollivier connaît le Tour de France, loin de là. Des parcours différents de Genesis, comment le circuit est fait chaque année… Aussi l’histoire de Louis Rosier qui a gagné en 1950 après avoir été au volant pendant 23 heures et 10 minutes. Son fils et ami, Jean-Louis, n’avait fait que deux tours.

Au final, qui est “Monsieur Le Mans” pour vous ? Jacky Ickx ? Henri Pescarolo ? Est-ce Tom Kristensen ?

Une question difficile. Immédiatement, je réponds Ickx. Il a moins de victoires que Kristensen et moins d’apparitions que Pesca. Mais il a peut-être marqué l’histoire. En 69, on remonte, là où il est parti alors qu’il marchait, il a obtenu la victoire au bûcher de Hans Herrmann et 120 mètres d’avance à cause du bluff. Et puis Jacky, vous savez, c’est une sacrée personnalité. Un gentleman dans toute sa splendeur.

Par Denis Bernard, Basile Davoine, Julien Holtz et Gérard Holtz, éditions Gründ, 330 pages, 450 photos, 31 x 26,5cm, 49,95 euros.

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