Révolutionnaire, le «réacteur à détonation rotative» de la NASA bat déjà des records

Comme nous l’expliquions il y a quelque temps, en mai 2020 pour être précis, l’idée flottait dans l’esprit des ingénieurs depuis des décennies : parvenir à maîtriser le vol incontrôlé d’un avion ou d’un décollage de fusée grâce à une explosion chaotique de puissance, et non grâce à la propulsion contrôlée permise par les carburants chimiques actuels.

Ils sont appelés “moteurs à détonation rotatifs”, ou moteur de fusée à détonation rotative (RDRE) en anglais. “Le RDRE diffère d’un moteur de fusée traditionnel en créant une poussée grâce à un phénomène de combustion supersonique appelé détonation”dit la Nasa.

Fondamentalement, il s’agit de créer un flux constant d’explosions et d’exploiter leur puissance. RDRE, écrit Los Blain pour New Atlas, “Utilisez des chambres annulaires et une injection de carburant synchronisée avec précision pour créer une poussée constante. Chaque explosion envoie une onde de choc qui crée une poussée, mais se propage également à travers l’anneau pour déclencher la prochaine explosion.”.

L’excellente vidéo ci-dessous vous permettra de mieux comprendre le principe de cette étonnante (d)science.

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“Cette conception produit plus de puissance tout en utilisant moins de carburant que les systèmes de propulsion actuels, et a le potentiel de déplacer des humains ou des véhicules interplanétaires vers des destinations lointaines, telles que la Lune ou Mars.”poursuit l’agence américaine.

C’est, selon New Atlas, une efficacité accrue de 25 % par rapport aux disques actuels : c’est colossal et, dans le domaine des voyages spatiaux, cela peut changer beaucoup de choses. Cela permet notamment le lancement de fusées plus légères, transportant ainsi des charges plus lourdes, des trajets plus longs ou des économies importantes.

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Est-ce qu’il fleurit ?

Et dans sa quête pour maîtriser l’explosion en rotation, la NASA progresse, et progresse plutôt bien. Peut-être est-il inspiré et motivé par les tests et les recherches d’autres équipes ou start-up, ou encore par le succès des Japonais, qui ont réussi en 2021 à lancer pour la première fois dans l’espace une fusée équipée d’un de ces moteurs spéciaux.

Conçu en partenariat avec In Space LLC, le prototype RDRE de l’agence américaine a ainsi réalisé des prouesses remarquables lors d’essais au Marshall Space Flight Center de Huntsville, en Alabama, qui se sont déroulés en 2022, mais dont les résultats viennent d’être rendus publics. “Le moteur a été démarré dix fois, dans un temps de travail total de près de dix minutes”, écrit la NASA dans son communiqué. Traduction : il n’a pas explosé en une fraction de seconde, ce qui est une première étape importante.

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Moteur fabriqué “plus de 4 000 livres de poussée en près d’une minute, avec une pression de chambre de 622 livres par pouce carré”: nous (et nous) vous régalons de conversions, mais la NASA affirme qu’il s’agit d’un record pour ce type de design.

L’agence ajoute que sa machine doit ce premier succès aux grands progrès réalisés ces dernières années avec l’impression 3D, ainsi qu’à l’extraordinaire qualité de résistance de l’alliage interne de cuivre, chrome et niobium appelé GRCop-42.

La prochaine étape? Développez ce bébé moteur, faites-le changer de taille et sortez dans le grand monde : avec 10 000 livres de poussée, il pourrait commencer à rivaliser sérieusement avec ses compagnons plus traditionnels.

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